Anonim

L'écrivain de Rough Guides Shafik Meghji s'aventure là où peu sont allés dans le monde - le paysage froid et dramatique de l'Antarctique. Ici, il rejoint un voyage pour devenir un "citoyen scientifique" pour une aventure de trois semaines, aidant les scientifiques à en savoir plus sur cet environnement hostile sous la menace du changement climatique en collectant des données sur tout, des colonies de pingouins aux microplastiques.

À mi-chemin de la mer agitée de Scotia, un débat acharné a éclaté sur le pont cinq du ciel des Hébrides. Quelle proportion du ciel était couverte de nuages? S'agit-il de cirrus ou de cirrostratus? Opaque ou translucide? Finalement, un consensus a été atteint et la guide Sophie Ballagh a entré nos observations dans un iPad, avec les coordonnées et les photos du navire. Nous étions tellement concentrés sur la tâche que nous avons à peine remarqué un iceberg de la taille d'un bus à impériale, ses pics erratiques semblant façonnés par un surréaliste, dérivant à quelques mètres de là.

Antarctique-Elephant-Island

Île aux éléphants © Shafik Meghji

La cartographie des nuages ​​fait partie d'un vaste programme de «science citoyenne» offert aux passagers lors des voyages en Antarctique des latitudes polaires. Lors d'un voyage de trois semaines aux îles Falkland, en Géorgie du Sud et dans la péninsule antarctique, j'ai aidé à des relevés d'oiseaux, à la salinité de l'océan, à des contrôles de température et de microplastiques, à des projets d'identification des baleines et à des tests sur le phytoplancton. Les données que nous avons collectées sont transmises à la NASA, à la Scripps Institution of Oceanography et à d'autres institutions de recherche qui étudient l'impact du changement climatique sur le «continent blanc».

Qu'est-ce que le programme «science citoyenne»?

«Il faut beaucoup d'argent pour que les scientifiques descendent pour la collecte de données», explique Bob Gilmore, qui travaillait auparavant pour le programme Antarctique américain et coordonne désormais le programme «science citoyenne». "Mais les navires de tourisme sont là-bas tout au long de la saison estivale, donc il y a eu un moment d'ampoule - pourquoi ne collectons-nous pas des données pour les scientifiques?" Le programme donne également aux passagers une meilleure compréhension de l'Antarctique - et des défis auxquels le continent est confronté. Ces défis sont rapidement apparus dans les îles Falkland, que nous avons atteintes deux jours après avoir quitté la ville argentine de Puerto Madryn, sur la côte atlantique de la Patagonie.

Des trouvailles étranges aux Malouines

À près de 500 km à l'est de l'Argentine, au milieu de l'Atlantique Sud, les Malouines semblent éloignées, mais elles ne peuvent échapper aux ordures du monde. Sur l' île de Saunders, qui abrite les rookeries de rois, de sauterelles, de gentoo et de manchots de Magellan, j'ai rejoint l'historien du ciel des Hébrides Seb Coulthard pour un nettoyage de la plage. Nous avons rapidement rempli un sac poubelle de bouteilles en plastique, de filets de pêche déchirés, de vieux gants de vaisselle, de blocs de polystyrène en ruine et de lambeaux de plastique, les détritus de la vie quotidienne emportés, dans certains cas, de l'autre côté de la planète. «Nous avons trouvé des choses étranges au fil des ans: un pare-chocs de voiture; un pingouin en peluche », explique Seb, alors que nous ramenions les déchets vers le navire, passant une skua grignotant une bande de plastique bleu.

Isolement et faune en Géorgie du Sud

Une navigation de deux jours au sud-est nous a emmenés en Géorgie du Sud, une île d'une beauté éclatante et soufflée par le vent, qui abrite une base de British Antarctic Survey, un petit musée et un bureau de poste, plusieurs stations de chasse à la baleine abandonnées et une faune remarquable. Nous avons passé quatre jours sur ce territoire britannique d'outre-mer, avec le point culminant de la baie de St Andrews, une plage de balayage entourée de montagnes enneigées et peuplée d'otaries à fourrure à tempérament court, d'éléphants de mer et d'une colonie de manchots royaux de 400000 habitants. Si les Malouines étaient éloignées, la Géorgie du Sud était positivement isolée. Mais le monde extérieur fait des ravages ici aussi: chaque glacier de l'île est en retraite.

Antarctique-Elephant-seal-St-Andrews-Bay

Les éléphants de mer et les pingouins dans la baie de St Andrews © Shafik Meghji

Naviguer dans la péninsule antarctique

Alors que nous voyagions vers le sud-ouest à travers la mer du Scotia vers la péninsule antarctique, le programme de «science citoyenne» a démarré. Parallèlement aux relevés de nuages, nous avons collecté des échantillons d'eau de mer et étudié les albatros, les pétrels et les autres oiseaux qui suivaient le navire. Au cours de la traversée de deux jours, l'équipe d'expédition a fourni des exposés détaillés sur la biosécurité, ainsi que des discussions sur l'histoire de l'Antarctique, la faune et la géologie.

Finalement, nous avons atteint Elephant Island, juste au nord de la péninsule antarctique. C'est sur cette masse de roche et de glace d'une beauté sombre que l'équipage d'Ernest Shackleton a été bloqué pendant quatre mois et demi en 1916 en attente de sauvetage. Un nombre croissant d'icebergs tabulaires est apparu au fur et à mesure que nous continuions vers le sud: le plus grand était d'environ 555 km2 - à peu près la taille de l'île de Man. À 500 mètres, nous avons vu des morceaux se jeter dans la mer et envoyer des nuages ​​de givre.

À l'extrémité de la péninsule, les îles Danger sont sorties du brouillard. L'archipel abrite une «super colonie» de 1, 5 million de manchots Adélie, mais peu de voyageurs ou de scientifiques les ont visités: «Plus de personnes ont gravi l'Everest que ne l'ont vu les îles Danger», explique le chef de l'expédition Nate Small, alors que nous escaladions des zodiacs pour un examen plus approfondi. Les collines enneigées étaient tapissées de centaines de milliers d'Adélies, certaines nichant, d'autres glissant sur le ventre ou faisant la queue poliment avant de se lancer dans le surf. Une douzaine de naufragés se sont blottis sur un iceberg de la taille d'une voiture, dérivant lentement vers la mer. Ce fut une matinée magique, mais très froide (–15ºC) et nous nous sommes félicités de pouvoir retourner au navire, décongeler avec du thé au gingembre et entendre parler des tests de Bob sur les microplastiques.

Colonie de pingouins Antarctique-Adelie

Une colonie de manchots Adélie sur les îles Danger © Shafik Meghji

Plus tard dans le voyage, nous avons navigué autour de Cierva Cove, une large baie remplie de mini icebergs. Soudain, les radios crépitèrent de bavardages excités: des baleines à bosse avaient été repérées. Au loin, une nageoire dorsale refait surface brièvement. Quelques minutes plus tard, alors que nous étions assis dans une attente silencieuse, les caméras se sont immobilisées, un rorqual à bosse a nagé sous notre Zodiac avant, un peu plus de 10 mètres plus loin, soulevant son dos courbé au-dessus de l'eau. Tout près, un autre leva la tête couverte de tubercules vers le ciel. De retour sur le ciel des Hébrides, nous avons téléchargé nos photos sur le site de crowdsourcing Happy Whale, qui permet aux scientifiques de suivre la taille des populations et les schémas de migration.

Premiers pas en Antarctique

Mes premiers pas en Antarctique sont venus sur Brown Bluff, une mince bande de plage sous une paroi rocheuse imminente. Des milliers d'Adélie et une poignée de manchots papous ont protégé leurs œufs et se sont livrés à des rituels de cour élaborés impliquant un comportement miroir et le don de petits cailloux. Il était facile de se perdre dans ce feuilleton aviaire, mais je me suis traîné pour aider Bob avec une enquête sur les pingouins.

Antarctique-Cierva-Cove-pingouins-plongée

Pingouins plongeant dans l'océan à Cierva Cove © Shafik Meghji

Notre dernier arrêt était Deception Island, un volcan actif en forme de beignet avec une petite bouchée prise de son bord sud-est, qui permet aux navires d'entrer dans sa caldeira inondée. Nous avons parcouru la neige jusqu'à la cuisse à travers un paysage vallonné et d'un autre monde. En dehors de nos vestes rouges et des entailles exposées de roche noire sur le bord du cratère, la seule couleur visible était le blanc: on avait l'impression de marcher à travers un dessin au fusain. Nous avons terminé avec un «plongeon polaire» - la nage la plus rapide, la plus froide et la plus mémorable de ma vie.

L'avenir de l'Antarctique

Passer du temps en Antarctique est un privilège incroyable et lorsque vous contemplez les icebergs bleu pâle, les glaciers translucides et les colonies de manchots bruyants, il est facile de se tromper en pensant que c'est un paysage intact. Mais le programme de «science citoyenne» a permis de ramener à la maison la précarité de la situation: grâce au changement climatique, la dernière grande étendue sauvage de la planète perd 200 milliards de tonnes de glace par an - et le taux de perte augmente.

Peu avant de débarquer à Ushuaia, la capitale de la Terre de Feu argentine, l'ornithologue Marty Garwood a exprimé l'espoir que les passagers rentreraient chez eux en tant qu '«ambassadeurs polaires». Le continent n'a pas de population humaine pour le défendre, a-t-il dit, nous devons donc tous le faire.