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La mer intérieure de Seto se situe entre la plus grande île du Japon, Honshu, et les petites îles de Shikoku et Kyushu. Autour de ce plan d'eau serein se trouve la région de Setouchi, qui présente des villes historiques, des châteaux et des îles consacrés à la religion ou à l'art. Il s'agit notamment des villes d'Hiroshima, d'Okayama et de Himeji (toutes sur Honshu); Matsuyama (sur Shikoku); et les minuscules îles de Miyajima et Naoshima. La région de Setouchi est une partie tranquille du Japon, offrant une expérience plus décontractée et moins fréquentée que Tokyo ou le centre du Japon, mais avec autant d'attractions historiques et culturelles. Voici pourquoi vous devriez tracer un parcours pour les îles aujourd'hui.

Hiroshima est tragiquement célèbre pour avoir fait tomber l'une des deux seules bombes atomiques de l'histoire à la fin de la Seconde Guerre mondiale. Elle a subi des destructions terribles et des pertes en vies humaines, mais au cours des années qui se sont écoulées depuis que la ville a rajeuni, elle est maintenant un centre commercial régional attrayant et animé.

Le Hiroshima Peace Memorial Park commémore les victimes de la bombe atomique. Le dôme de la bombe atomique - la coquille préservée d'une ancienne salle d'exposition - est le spectacle le plus frappant du parc. Le parc comprend également un cénotaphe; la maison de repos, un bâtiment restauré qui a été endommagé par la bombe; un monument pour enfants et d'autres sculptures et mémoriaux. Il y a aussi un musée avec des expositions poignantes des biens endommagés des victimes, y compris des jouets et des vêtements.

Il y a aussi d'autres attractions à voir. Le château d'Hiroshima est un élégant château avec des panneaux en bois et entouré d'un large fossé. Le jardin Shukkeien est un magnifique jardin paysager avec un lac, des bambouseraies, une petite forêt et même une colline miniature. Il existe également plusieurs musées d'art tels que le musée d'art d'Hiroshima et le musée d'art préfectoral. Pour faire du shopping ou manger, visitez Hondori, une immense arcade piétonne couverte d'un kilomètre de long et ses ruelles environnantes.

Région de Setouchi - Mémorial d'Hiroshima

Le dôme de la bombe atomique au parc commémoratif de la paix d'Hiroshima © Hilton Yip

À travers la mer intérieure de Seto depuis Hiroshima se trouve Matsuyama, la plus grande ville de Shikoku, la plus petite des quatre îles principales du Japon. Une ville de taille moyenne qui fait face à la mer, Matsuyama a deux sites célèbres. Le château de Matsuyama est un château perché qui a été construit pour la première fois au début du XVIIe siècle. C'est l'un des 12 «châteaux originaux» du Japon, ce qui signifie qu'il n'a pas été détruit pendant la Seconde Guerre mondiale. Cependant, il n'est pas tout à fait original car il a été largement reconstruit au cours du XIXe siècle. Néanmoins, le château de Matsuyama a une conception tentaculaire avec des tourelles qui offrent de superbes vues sur la colline et le paysage urbain environnant. Situé en plein milieu de la ville, c'est une courte randonnée sur le mont Katsuyama pour se rendre au château, ou vous pouvez choisir de prendre un téléphérique. Au pied du mont Katsuyama se trouve le jardin Ninomaru, qui servait de ligne de défense extérieure du château.

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Dogo Onsen est un célèbre spa chaud qui a été utilisé par l'empereur dans le passé. Le bain principal du Dogo, le Honkan, est un beau bâtiment en bois au toit noir. Vous pouvez prendre un bain à l'intérieur du Honkan (payer plus et vous pouvez même voir l'installation réservée à l'empereur) ou dans d'autres bains publics plus modernes de Dogo. Veuillez noter que le Honkan subira une rénovation de sept ans à partir du 15 janvier 2019, de sorte que toutes ses installations ne seront pas ouvertes.

Matsuyama est accessible depuis Hiroshima par ferry rapide ou lent - prenant respectivement une heure et deux heures et demie.

Région de Setouchi - Château de Matsuyama

Château de Matsuyama, construit au XVIIe siècle © Hilton Yip

Okayama est une ville modeste à mi-chemin entre Hiroshima et Osaka, mais elle possède le jardin Korakuen, l'un des jardins paysagers les plus hauts du Japon. Construit en 1687 par le seigneur local pour accueillir la famille dirigeante du Japon, Korakuen a été ouvert au public en 1884. Le jardin est unique pour ses grandes pelouses tentaculaires, dont la plupart des jardins japonais manquent. Autour des pelouses se trouvent des étangs, des bambouseraies, des pruniers et des cerisiers, une petite rizière et même une volière à grues. D'autres sites à voir incluent le château d'Okayama, situé à côté de Korakuen, et plusieurs musées.

Près d'Okayama se trouve Himeji, une ancienne ville-château, qui abrite le château le plus grand et le plus spectaculaire du Japon. Le château de Himeji est un beau complexe blanc avec des chemins sinueux conçus pour obstruer les forces d'invasion. Ayant été construit en 1333 et appelé «château du héron blanc» en raison de son apparence, le château de Himeji est considéré comme le plus bel exemple intact d'architecture de château japonais, ayant survécu aux tremblements de terre et à la Seconde Guerre mondiale. Le complexe du château comprend un bâtiment principal massif et l'ancienne résidence des princesses (Nishinomaru).

Himeji peut être visité lors d'une excursion d'une journée facile en train depuis Okayama ou Osaka.

Îles de la région de Setouchi

Vues sur la mer intérieure de Seto depuis le mont Misen à Miyajima © Hilton Yip

Près d'Hiroshima se trouve l'île sainte de Miyajima, ou Itsukushima, qui est remplie de sanctuaires qui remontent à plus de 1000 ans. Le plus ancien de ces sanctuaires, Itsukushima, présente une porte torii flottante géante, souvent vue sur les photos. La porte torii ne flotte pas vraiment; ses piliers se dressent sur le fond marin, quelque chose que vous pouvez voir de près à marée basse.

D'autres temples intéressants dans la région incluent le temple Daishō-in et le Senjokaku (sanctuaire Toyokuni), construit en 1587 et doté d'une salle en bois ouverte. Vous pouvez également faire de la randonnée ou prendre un téléphérique jusqu'à 535m du mont Misen pour profiter d'une vue splendide sur la mer. Les amoureux de la nature apprécieront une visite à Miyajima, où des cerfs sauvages mais doux qui errent librement.

Naoshima est une autre petite île près d'Okayama qui est presque entièrement consacrée à l'art. Il abrite de nombreux musées d'art et sculptures, et il accueille également une partie d'un festival d'art triennal régional avec d'autres îles voisines. La prochaine Triennale de Setouchi aura lieu en 2019.

Région de Setouchi - porte-tori flottante

La célèbre porte flottante Tori à Miyajima © Hilton Yip