Anonim

Les enfants sautent de la rive du fleuve devant la proue superbement sculptée de notre chaloupe, Nagi du Mékong, qui prendra deux jours longs et paresseux pour parcourir les 500 km aqueux séparant Chiang Khong en Thaïlande de Luang Prabang au nord du Laos sur ce Mékong croisière. Le fleuve mythique prend sa source sur le plateau tibétain, traverse six pays, puis parcourt 3 000 milles pour finalement se déverser dans un vaste delta sur la côte sud-est du Vietnam.

À partir de Chiang Khong, Thaïlande

Chiang Khong, où je suis venu pour participer au voyage, n'est guère plus qu'une rue boueuse qui s'étend le long du puissant Mékong, mais elle est populaire auprès des tribus montagnardes locales et les rues sont lumineuses avec des femmes Hmong habillées de couleurs vives qui viennent ici pour vendre leur produits du marché. J'arrive la nuit avant mon départ et séjourne au Hub Pub, un musée d'auberge de jeunesse et de cycle bon marché et génial regorgeant de photos de sportifs et de morceaux de vélos emblématiques. Au-dessus d'une bière Singha, le propriétaire de l'auberge Alan Bate me parle de son voyage à vélo autour du monde, qui lui a valu une entrée dans le Livre Guinness des records pour la circumnavigation la plus rapide du monde à vélo.

Le skipper de Nagi vient me chercher dans un minibus le lendemain matin et me conduit rapidement à travers l'immigration thaïlandaise et laotienne, avant de monter à bord du grand bateau en bois dans le minuscule port de Huay Xai, avec 15 autres passagers. Il y a beaucoup de bateaux qui couvrent la route Chiang Khong – Luang Prabang, y compris des vedettes rapides qui font le voyage en huit heures. Pour un amateur de voyages lents, cependant, le Nagi est idéal, d'autant plus que le prix du billet comprend les visites, les repas et les collations.

Croisière sur le Mékong - Thaïlande Laos Frontière

Maisons sur pilotis à la frontière Thaïlande-Laos

Alors que notre élégant navire se met à mi-parcours, un déjeuner buffet est servi. Il y a du curry de poulet épicé à la langue, des tas de légumes cuits croquants et mon dessert préféré: du riz gluant khao neeo mamuang à la noix de coco garni de tranches de mangue mûre.

Regarder le paysage passer

Délicieusement plein, je me prélasse sur un siège rembourré en profitant du paysage. Nous passons des éléphants en train de renifler de l'eau comme des enfants et des pêcheurs coquins jusqu'à la taille dans l'eau, jetant des filets dans de larges arcs gracieux. À un moment donné, ils auraient attrapé pa beuk, le légendaire poisson-chat géant du Mékong, qui peut atteindre jusqu'à trois mètres de long. De nos jours, cependant, comme la raquette d'eau douce de la rivière et le dauphin Irrawaddy à nez émoussé, cette espèce insaisissable est en danger critique d'extinction et leur pêche est illégale.

En nous arrêtant dans un petit village en route, nous nous amusons avec les enfants locaux qui entrent et sortent de leurs maisons au toit de chaume pour nous montrer leurs poulets de compagnie, puis gribouillent avec enthousiasme dans les livres de coloriage que nous laissons derrière nous alors que nous continuons sur notre Mékong voyage de croisière.

Atteindre la frontière du Laos

Le soleil se couche sur la montagne Oudomxay lorsque nous arrivons à Pakbeng. Alors que le disque rouge glisse sous un enchevêtrement de verdure luxuriante surmonté de nuages, nous sautons du bateau et montons la colline escarpée en ville, évitant les rabatteurs de drogue qui offrent de l'herbe - et des substances plus dures. Jusqu'à récemment, le Mékong était la seule voie de transport principale du Laos et Pakbeng, au centre du Triangle d'or, est une ville de nuit pour les ferries de fret et de passagers.

Croisière sur le Mékong: Luang Prabang, Laos

Le port fluvial de Luang Prabang

Le Sanctuary Pakbeng Lodge est le seul véritable hôtel de luxe de cette petite ville. Les chambres sont spacieuses avec du parquet élégant, de grands lits, la climatisation et une terrasse avec vue panoramique sur la rivière jusqu'au camp d'éléphants du Mékong en face. Saisissant ma torche, je descends la colline vers l'un des groupes de restaurants presque identiques perchés sur une haute falaise surplombant le Mékong. Assis à la lueur des chandelles, je croque le canard grillé au ping-pong et sirote le bong lao lao de riz fermenté local pendant que je regarde la rivière sombre couler sur son chemin vers Luang Prabang.

En route vers le cœur du Laos

Alors que nous glissons plus loin au cœur du Laos le deuxième jour, le Mékong devient beaucoup plus large. Au cours des dernières décennies, plus de 1000 nouvelles espèces végétales et animales ont été découvertes dans la région du Grand Mékong et alors que les rizières et les plantations d'arachides cèdent la place à des fourrés de palmiers denses du Mékong, il est facile de comprendre pourquoi. Bientôt, la rivière est si large que nous pouvons à peine voir l'autre côté. Déferlant le long, entouré de vagues blanches agitées, nous déjeunons sur la soupe de poisson tom jeaw pa, suivie d'un laap épicé mariné, servi avec une salade de papaye verte croquante.

Croisière sur le Mékong: Wat Chom Si Luang Prabang Laos

Wat Chom Si à Luang Prabang, Laos

Alors que les eaux deviennent plus calmes, nous atteignons les grottes de Pak Ou à l'embouchure de la rivière Ou et montons à terre pour admirer la fascinante collection de statues et d'images de Bouddha qui ont été laissées dans ces grottes de calcaire au cours des siècles par les citadins locaux. Le soleil de fin d'après-midi dore les toits dorés des temples de la ville, lorsque nous arrivons à Luang Prabang, ville classée au patrimoine mondial de l'UNESCO, dans le nord du Laos. Autrefois capitale royale du royaume du Laos, cette petite ville pittoresque regorge de temples bouddhistes et d'architecture coloniale française en ruine, couronnée par Wat Chom Si au sommet de la plus haute colline de la ville.

Explorer Luang Prabang

Au cours des prochains jours, j'apprends le commerce traditionnel du tissage de la soie avec les habitants de Backstreet Academy, visite le palais royal de l'ère coloniale française et fait des emplettes de souvenirs locaux colorés, tout en grignotant dans le grand `` tout-ce-que-vous-voulez '' incroyablement bon marché. buffets, au marché de nuit de Luang Prabang.

Le dernier jour en ville, je me lève à l'aube et me promène dans les rues bordées de toits dorés et de maisons traditionnelles en bois jusqu'à Sakkaline Road, où je fais la queue pour remettre un sac de riz aux moines qui viennent ici chercher l'aumône, tout en offrant une prière silencieuse de remerciements pour mon fabuleux voyage le long du Mékong.